Ο Νουάνκουο Κανού υπήρξε ένας από τους σημαντικότερους ποδοσφαιριστές στην ιστορία της Νιγηρίας, ωστόσο το βιογραφικό του δεν περιορίζεται στο στενό πλαίσιο της μπάλας.

Ο παλαίμαχος επιθετικός του Άγιαξ, της Ίντερ και της Άρσεναλ μεταξύ άλλων ευθύνεται για πολύ πιο σημαντικά πράγματα από την τέρψη του φιλοθεάμονος κοινού. Ο Κανού και το ίδρυμά του ευθύνεται για τη διατήρηση στη ζωή 542 παιδιών, που δίχως αυτήν την αρωγή, ίσως να μην είχαν αποφύγει το μοιραίο.

Σε μία συγκλονιστική εξομολόγηση στον “Guardian“, ο 42χρονος βετεράνος μίλησε για τη λειτουργία “Kanu Heart Foundation”, του ιδρύματος που χρηματοδοτεί και δημιούργησε μετά από το δικό του καρδιακό πρόβλημα, που λίγο έλειψε να του κοστίσει τη ζωή.

Ήταν το 1996, όταν είχε γίνει εθνικός ήρωας, οδηγώντας τη Νιγηρία με τα τέρματά του στην κατάκτηση του χρυσού ολυμπιακού μεταλλίου εις βάρος Βραζιλίας και Αργεντινής, ωστόσο περνώντας από ιατρικές εξετάσεις για τη μεταγραφή του στην Ίντερ, παρουσιάστηκε σοβαρό καρδιακό πρόβλημα.

Χρειάστηκε επέμβαση αντικατάστασης βαλβίδας στην αορτή για να επανέλθει στη δράση τον Απρίλιο του 1997 και τότε πήρε την απόφαση να ανοίξει το ίδρυμά για να βοηθάει κόσμο με καρδιακά προβλήματα και δη παιδιά δίχως οικονομικές δυνατότητες.

“Μία μαμά ήθελε να μου δείξει το κοριτσάκι της για να το βοηθήσω. Όταν με είδε στο ξενοδοχείο, άρχισε να φωνάζει και ξαφνικά το κοριτσάκι λιποθύμησε. Έπρεπε να τη μαζέψουμε και να την τρέξουμε στο νοσοκομείο. Δόξα τω Θεώ δεν πέθανε. Αργότερα, στο νοσοκομείο, υποσχέθηκα στη μητέρα ότι το πρώτο παιδί που θα χειρουργούσαμε θα ήταν η κόρη της”, θυμάται για ένα περιστατικό το 2000, όταν βρέθηκε στο Λάγος για υποχρεώσεις της εθνικής Νιγηρίας.

“Για ένα μικρό κορίτσι, το να μην παίζει, να μην έχει ενέργεια μέσα της, να μην τριγυρίζει, να μη χαμογελάει… Πραγματικά υποφέρουν, σε κακή κατάσταση, και αναρωτιέσαι: ‘Αν κανείς δεν έρθει να βοηθήσει και πεθάνουν…”.

Παρότι κατοικεί στο Χέρτφορντσιρ μαζί με τη σύζυγό και τα τρία παιδιά τους, ο Κανού δεν σταματάει να ταξιδεύει για τις απαιτήσεις του ιδρύματός του, που από το 2008 παρέχει και στέγη σε άστεγα παιδιά.

“Όταν όλα αυτά τα παιδιά υποβληθούν στις επεμβάσεις τους, πηγαίνω και τα επισκέπτομαι και είναι όλο χαμόγελα, χοροπηδητά και παιχνίδια μαζί μου. Κυλιόμαστε κάτω και τότε κοιτάζεις τις μητέρες τους και βλέπεις την ευτυχία. Από εκείνη τη μέρα είπα ‘είναι κάτι που πρέπει να κάνουμε ολοένα και περισσότερο'”.

Το πρώτο παιδί που πήγε για επέμβαση στο “Great Ormond Street Hospital” του Λονδίνου και σώθηκε λόγω του ιδρύματος του Κανού, η Ενίτον, πλέον είναι έτοιμη να αποφοιτήσει από το πανεπιστήμιο του Λάγος, με τον βετεράνο διεθνή να πληρώνει τα δίδακτρα. Έκτοτε, ακολούθησαν κυριολεκτικά εκατοντάδες παιδιά σαν την Ενίτον, που κέρδισαν το δικαίωμα στη ζωή χάρη στο “Kanu Heart Foundation”.

“Έχουμε σώσει 542 παιδιά. Αλλά συνεχίζουμε να το κάνουμε. Αυτήν την εβδομάδα, τέσσερις ασθενείς πήγαν στο Σουδάν και μαθαίνουμε ότι οι επεμβάσεις τους ήταν επιτυχείς και ακόμα έξι ετοιμάζονται επίσης να φύγουν. Συνεργαζόμαστε με νοσοκομεία, κάνουμε εξετάσεις, μιλάμε στους γονείς, τους εκπαιδεύουμε και την ίδια στιγμή πηγαίνουμε τα παιδιά σε άλλες χώρες για τις εγχειρήσεις. Ο στόχος του ιδρύματος είναι να χτίσουμε τα δικά μας καρδιολογικά νοσοκομεία στην Αφρική, αρχίζοντας από τη Νιγηρία. Ως ποδοσφαιριστής, κερδίζεις τρόπαια και είναι καλό. Όμως υπάρχουν πολλά περισσότερα”.